¿De verdad podría Venus albergar vida?

Un equipo internacional ha detectado fosfina en el planeta vecino de la Tierra, un gas producido por microbios que prosperan en ambientes libres de oxígeno.

Recreación de la fosfina en las nubes de Venus – Reuters

El planeta hermano de la Tierra, Venus, no ha sido considerado prioritario a la hora de buscar vida extraterrestre. Se cree que la temperatura de su superficie, de alrededor de 450 °C, es hostil incluso para los microorganismos más resistentes, y su atmósfera densa, sulfurosa y ácida ha mantenido la superficie casi completamente libre de naves espaciales visitantes.

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La fosfina, la molécula pestilente y tóxica que podría ser una huella de vida en Venus

Los científicos que buscan huellas de vida más allá de la Tierra, los astrobiólogos, han puesto su atención en las últimas décadas en el reseco y gélido terreno de Marte y en los océanos subterráneos de las lunas de Júpiter y Saturno. Pero quizás lo que buscaban estaba mucho más cerca. Este lunes, un equipo de investigadores ha confirmado el hallazgo de posibles huellas de vida en Venus, el planeta vecino con una atmósfera muy densa y temperaturas capaces de fundir el plomo. Todo indica que el rastro podría ser un tanto fétido.

«Cuando obtuvimos los primeros indicios de fosfina en el espectro de Venus, ¡fue un shock!», ha dicho en un comunicado la responsable del equipo, Jane Greaves, de la Universidad de Cardiff (Reino Unido), para referirse a la molécula que se interpreta como una posible huella de vida.

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Identifican una sexta gran extinción masiva, la que impulsó el reinado de los dinosaurios

Tuvo lugar hace 223 millones de años y «reseteó» la vida tanto en la tierra como en los océanos. Los científicos la han llamado «Episodio Pluvial Carniano».

La ilustración muestra las cinco grandes extinciones masivas a las que se ha enfrentado la vida en la Tierra. La línea amarilla, en el centro de la imagen, señala también el Episodio Pluvial Carniano, la nueva extinción masiva que hace 223 millones de años allanó el camino a los dinosaurios – D. Bonadonna/ MUSE, Trento

Durante los últimos 500 millones de años se han producido, según los libros de texto, cinco grandes extinciones masivas. Cinco episodios dramáticos durante los que la propia vida estuvo a punto de desaparecer por completo. A partir de ahora, sin embargo, será necesario añadir una más a la lista: una sexta gran extinción, recién descubierta por la ciencia.

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Los mundos más prometedores para encontrar vida en el sistema solar

El hallazgo de fosfina en Venus le sitúa como un objetivo importante junto a Marte y las lunas de los gigantes gaseosos.

El hallazgo de fosfina en la atmósfera de Venus ha situado a este planeta en el foco de atención para la búsqueda de vida extraterrestre. El motivo es que no se ha podido proponer ningún mecanismo geoquímico que pueda explicar el origen de esta molécula, por lo que se ha llegado a una interesante bifurcación: o la fosfina es producida por algún mecanismo geoquímico desconocido, o es creada por microorganismos, tal como ocurre en la Tierra.

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Detectan posibles huellas de vida en Venus

Un equipo internacional de más de veinte investigadores, capitaneado por Jane S. Graves, del Instituto de Tecnología de Massachussets (MIT), acaba de publicar en Nature un estudio que deja totalmente abierta la posibilidad de que haya vida en Venus. O, más concretamente, en una de las capas de su densa atmósfera.

Los científicos, en efecto, han encontrado allí trazas de fosfina, un gas incoloro y muy inflamable que tiene un característico olor a ajo y que normalmente se genera durante la descomposición de materia orgánica. Su detección directa en la atmósfera venusina sugiere que el planeta vecino alberga procesos fotoquímicos o geoquímicos que eran desconocidos hasta ahora. Y posiblemente, vida.

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