Diferencias entre cometas, asteroides, meteoroides, meteoros y meteoritos

Por Mariano Andrés Peter

Imágen de un meteoro

Muchas veces hemos oído hablar “del meteorito que mato a los dinosaurios” o “de la lluvia de meteoritos”. La gente, e inclusive los medios de comunicación, suelen con frecuencia confundir los conceptos.
A veces se utiliza la palabra cometa para referirse a un meteoro o el término meteorito para referirse a un asteroide o meteoroide cuando en realidad son conceptos distintos.

Por Mariano Andrés Peter

Imágen de un meteoro

Muchas veces hemos oído hablar “del meteorito que mato a los dinosaurios” o “de la lluvia de meteoritos”. La gente, e inclusive los medios de comunicación, suelen con frecuencia confundir los conceptos.
A veces se utiliza la palabra cometa para referirse a un meteoro o el término meteorito para referirse a un asteroide o meteoroide cuando en realidad son conceptos distintos.

 

El asteroide Ida con su pequeño satélite Dáctil captados por la sonda espacial Galileo

Los asteroides (del griego “como una estrella”) son cuerpos celestes menores (si los comparamos con los planetas) compuestos de rocas y metales. Algunos de ellos pueden desarrollar una cabellera gaseosa debido a la sublimación del hielo presente en sus superficies, característica que los emparenta con los cometas.  En su mayoría se encuentran confinados en el cinturón principal de asteroides ubicado entre las órbitas de los planetas Marte y Júpiter. Algunos asteroides tienen órbitas que los aproximan peligrosamente a la Tierra. El asteroide más grande que se conoce es Ceres de casi 1.000 km de diámetro.

cometas

Los cometas provienen de los ignotos confines del sistema solar

Los cometas (del griego “cabellera”) también son cuerpos celestes menores del sistema solar. Están compuestos básicamente de hielos de distintos tipos, de agua, de dióxido de carbono, de metano, de amoníaco, etc.
Los cometas provienen de dos zonas remotas del sistema solar, el cinturón de Kuiper que se ubica más allá de la órbita de Neptuno y la nube de Oort que se extiende hasta medio camino de la estrella más cercana, aproximadamente dos años luz de distancia. Cuando un cometa atraviesa la órbita de Júpiter el calor del Sol comienza a sublimar sus hielos y así se forma la coma o envoltura gaseosa que rodea al núcleo y luego las típicas caudas o colas cometarias que se extienden por millones de kilómetros en el espacio.

Un meteoroide es un fragmento de material desprendido de otro cuerpo celeste

Los meteoroides son cuerpos celestes desprendidos de otros de mayor tamaño (como planetas, asteroides, cometas o satélites). Sus tamaños varían desde 100 micrones hasta los 50 metros de diámetro. El límite superior de tamaño, 50 metros, se emplea para diferenciarlo de los cometas y de los asteroides, mientras que el límite inferior de tamaño, 100 micrones, se emplea para diferenciarlo del polvo cósmico.

Las estrellas fugaces son partículas que se queman al ingresar en la atmósfera

Cuando un meteoroide penetra en la atmósfera de un planeta se calienta y se vaporiza parcial o totalmente. El gas que queda en la trayectoria seguida por el meteoroide se ioniza y brilla. El rastro de vapor brillante se llama “meteoro”.
Si el meteoro es efímero y poco brillante recibe el nombre de “estrella fugaz”.

 

Un bólido es un meteoro muy luminoso

Por el contrario, si su magnitud aparente es inferior a -4 (a menor valor de la magnitud aparente, mayor brillo, que es aproximadamente la magnitud aparente del planeta Venus, que de entre todas las estrellas y planetas es el cuerpo más brillante desde la Tierra), se lo denomina “bólido”.
Los bólidos de magnitud aparente inferior a la de la Luna llena (-12,6), se llaman “superbólidos”.

Un superbólido puede convertir repentinamente la noche en día por unos instantes. También producen potentes sonidos

De los superbólidos pueden sobrevivir fragmentos que lleguen al suelo; estos fragmentos se denominan  “meteoritos”. La mayoría de los meteoritos terrestres proceden de meteoroides. En cambio los meteoritos metálicos de grandes dimensiones provienen de asteroides.

Pequeños meteoritos rocosos

Los grandes meteoritos de hierro provienen directamente de los asteroides

Gráfico explicativo

Mariano Andrés Peter, coordinador del Observatorio de Oro Verde – AEA

5 thoughts on “Diferencias entre cometas, asteroides, meteoroides, meteoros y meteoritos

    1. Son generalmente elementos que encontramos en nuestro planeta. Sin embargo hay quienes afirman que las primeras células que dieron origen a la vida provinieron del espacio “a bordo” de alguno de esos viajeros del espacio.

  1. Tendría que caer un meteorito gigante en la torre de la iglesia de mi pueblo, porque las campanas sonando de madrugada me está alargando la existencia

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